Mike Malasca (NASA): “Descubrir vida extraterrestre no supondrá un cambio tan Radical como pensamos” | Sensia

El bioquímico de la NASA Mike Malasca, después de la entrevista, en Santander.
El bioquímico de la NASA Mike Malasca, después de la entrevista, en Santander.Juan Manuel Serrano Ars

El 14 de enero de 2005, una sonda espacial europea le mostró a la humanidad por primera vez el Aspo de un mundo a más de 1.000 millones de kilómetros de la Tierra. sin naf Higgins había sido la primera que había obtenido a través de la espesa atmósfera de Titán, la mayor luna de Saturno, y mostraba su superficie. Las imágenes tomadas durante su descenso desvelaron un mundo con cañones, ríos, lagos. Una vez aterrizada, a unos 170 grados bajo cero, la nave retrató un paisaje de tierra y cantos rodados. El de Titán parecía el paisaje más parecido a la Tierra fuera de la Tierra.

Aquella imagen le cambió la vida a Mike Malaska, un bioquímico que llevaba 20 años trabajando en la industria farmacéutica. Su período de especialidad analizará la composición química de un fármaco y modificarla para aumentar su eficacia contra el cáncer o las infecciones parasitarias. Cuando vi las rocas redondeadas, la arena de esa luna y me di cuenta de que Titán fue un mundo sedimentario con compuestos orgánicos, elementos básicos para la vida, eso me voló la cabeza”, recuerda esteños Invest, 56 EE UU). De un día para otro, a los 45 años, dejó su trabajo, se presentó a una oferta de empleo de la NASA y entró a formar el Laboratorio de Propulsión a Chorro, el centro donde se diseñan las robóticas mosas de la ambi para buscar vida más allá de la Tierra, donde lleva trabajando más de 10 años.

Malaska ha visitado España para impartir varias conferencias en la escuela de astrobiología Josep Comas i Solà de la Universidad Internacional Menéndez Pelayo, en Santander. En esta entrevista, el explica que varios descubrimientos recientes han cambiado para siempre las ideas vigentes sobre dónde es más probable encontrar vida en el sistema solar. Ya no se trata del subuelo de planetas rocosos como la Tierra o Marte, sino los océanos helados de Titano incuso las nubes de Júpiter o Saturno, donde nada impide que en estos momentos haya seres vivos, asegura.

Pregonta. ¿Hay alguna conexión entre desarrollar fármacos y buscar vida en el Sistema Solar?

Respusta. por supuesto. U lo view todo des del punto de vista de la chimica. Intender los procesos como la interacción de diferentes compuestos. Cuando pienso en la biologia de planetas o lunas veo moleculas interactivas y eso lo entiendo bien. Hay otros expertos que lo ven a gran escala, desde los procesos geológicos que moldean el territorio. Un hijo diferente como Iodan es una recopilación de la historia completa de lo que está sucediendo a millones de kilómetros de nuestro planeta.

s. ¿Por qué le interesa tanto titán?

Se encontró R. Parte de mi trabajo es estudiar la geología y la química de Titán. En esta luna hay terrenos kársticos parecidos a los de la Tierra, por ejemplo los del norte de España en los Picos de Europa. Pensamos que hay karst en Titán. En lugar de ser agua disolviendo roca caliza es una lluvia de hidrocarburos [metano, etano] que disuelve artículos orgánicos. El resultado es muy parecido: llanuras, cañones, valles y tal vez cuevas.

La otra parte de mi trabajo es estudiar qué puede haber dentro de las espesas capas de hielo que recubren los océanos de agua salada de Titán y Encélado, la luna de Saturno. En la Tierra tenemos lugares muy parecidos: Groenlandia y la Antártida, donde sabemos que hay microbios que viven literalmente dentro de las capas de hielo más profundas.

s. En sus conferencias menciona un hallazgo que ha cambiado la concepción que tenemos sobre la vida más allá de la Tierra ¿cuál es?

Se encontró R. Uno de los grandes descubrimientos de los últimos 20 años es que hay microbios capaces de vivir dentro del hielo. En realidad están en pequeñas bolsas que se forman en la intersección de los granos de hielo. Estas burbujas son apenas dos veces más anchas que un pelo humano; suficientes bacterias. Por la forma en la que encajan las diferentes Granos de hielo en esos huecos hay mucho alimento. Hay muchas presentaciones excelentes que pueden haber diminutas burbujas donde los microbios pueden vivir durante millas de años. Hemos descubierto microbios a gran profundidad de la corteza de hielo en Groenlandia, y es muy posible que en Titán o en Europa, otra luna de Júpiter, existan las mismas bolsas con vida. De hecho, dado que ahí abajo no hay luz solar y la presión y temperatura son las mismas, si llevásemos allí a las bacterias terrestres podrían vivir tranquilamente. Este hallazgo nos da una nueva forma de pensar sobre la vida en otros planetas.

s. Usted reincide en que una cosa es seleccionar que un planeta es y otra Confirmar que está Habadado. ¿Cómo damos ese salto?

Se encontró R. Necesitamos desarrollar instrumentos muy complejos para estudiar los químicos dentro del hielo y Estimar si alguna delata la presencia de vida. El problema es que Titán está plagado de compuestos orgánicos. Una posibilidad es buscar aminoácidos, los ladrillos básicos de la vida. Algunos aminoácidos son muy fáciles de encontrar, podrían haberlos en Marte y en otros planetas, incluso en meteoritos. Luego hay otros con una estructura muy compleja, y esos solo los pueden ensamblar los seres vivos. Un ejemplo son los ácidos grasos largos, que en la Tierra podemos encontrar en las Membranas exteriores de las células. Hallar estos ácidos sería la prueba más contundente posible de que hay vida fuera de la Tierra.

“Titán es masivo y hay muchas posibilidades de que haya nichos de vida en la corteza helada”

s. ¿Cuál es el lugar más parecido a nuestro planeta en el Sistema Solar?

Se encontró R. Venus. 30 km de clase premium en temperatura y visibilidad en La Tierra. La atmosfera es similar. Normalmente no pensamos en este planeta como un lugar habitable, pero lo es.

s. En 2020, puedes obtener una gran cantidad de materia orgánica en Venus.

Se encontró R. Sí, la fosfina. Hay algo raro en Venus. Un compuesto en su atmósfera está atrapando la radiación ultravioleta del Sol y no sabemos qué es. Creo que se van a muchas misiones robóticas para aclarar este enigma.

s. ¿Podría ser un signo de vida?

Se encontró R. malo. Aunque también es un proceso que se hace posible gracias a acciones inesperadas en cuanto a diseño y aplicación. En los años 70, cuando la misión Viking aterrizó en Marte por primera vez, también putuvo resultados que podrían indicar la presencia de vida. Ahora pensamos que podríamos ser procesos geológicos que no combinaríamos bien en aquella época. probablemente vamos a tener los mismos problemas cuando vayamos a titan y otros mundos helados.

s. ¿Te gustaría saber si ese es el caso?

Se encontró R. Titán, el pecado de Doda. Estos son enormes y hay muchas posibilidades de que haya nichos de vida en la corteza helada. Hay material orgánico como alimento y puede que haya conexiones entre el fondo y la superficie. El problema es que hay una capa de hielo de 100 kilómetros de espesor. Encélado también es un buen sitio y es más fácil de explorar porque tiene géiseres.

s. Parece que los planetas rocosos han perdido interés en este Aspo.

Se encontró R. malo. En parte es porque hay un problema. Es posible que estas sean las cirugías primarias en Marte y que esta llegase a la Tierra a bordo de un meteorito. También puede ser al revés: primero aparece en la Tierra y llega a Marte. Así que si encontrásemos vida en el planeta rojo puede pasar que nunca sepamos si llegamos desde la Tierra. Para Titán y Encélado no hay este problema. Seria un segundo origen de la vida sin lugar a dudas.

s. Usted dice que las nubes son la próxima frontera en la búsqueda de vida extraterrestre.

Se encontró R. Así. Hay vida en las nubes. El microbioma. Hasta hace poco pensábamos que de alguna forma habían sido arrastrados hasta allí por procesos atmosféricos, y luego volvían a caer a la superficie. Ahora, gracias a estudios recientes en la Tierra, sabemos que estos microbios viven en las nubes y pueden quedarse en ellas durante miles, millones de años alimentándose casi extraivamente de gases. Esto hace posible que haya vida en las nubes de Júpiter y Saturno, de hecho, nada impide que la haya.

“Es posible que en 20 años pensemos que la vida es algo en cualquier lugar”

s. ¿Usted cree que la vida es algo común dentro y fuera del sistema solar?

Se encontró R. Es una gran pregunta. Ni idea tenemos ni. Antes pensábamos que period necesitaba una sopa primigenia, una especie de charco que se va evaporando mientras en su interior se ensamblan moléculas cada vez más complejas. Luego descubrimos que este proceso también puede suceder en el fondo del mar, en chimeneas hidrotermales. La frecuencia cardíaca media se registró como Tempeine Pasa Dentro del Hilo. Cuanto más investigación, más posibilidades descubrimos. Así que sí parece que la vida es más fácil de ensamblar y guardar lo que creíamos. Es inevitable en 20 años.

s. ¿Y si descubrimos que no lo es?

Se encontró R. Esso sería Terrorífico porque habría que explicar por qué somos tan únicos y especiales.

s. Si se descubriese que hubo un segundo origen de la vida en otro planeta tanto como dines tutrían que cambiar su relato.

R. No hay lugar para el tan seguro. Siempre podría adaptarlo y decir que la vida empezó en la Tierra y después llegó a otro lugar. O que la vida Surgió en otro planeta, pero eran solo microbios y lo que cuentan son los humanos. No creo que sea un choque tan brutal. Cuando pensamos en los grandes descubrimientos de vida en lugares imprescindibles, como dentro del hielo o en las chimeneas hidrotermales, la gente no se sorprende tanto. Si descubriéramos vida en Marte la gente diría simplemente: Muy bien. De hecho, en mis charlas me encuentro con público que cree que ya se ha descubierto vida en Marte, que es algo ya demostrado. Cuando les saco del error encogen de hombros y ya. La descripción en otro planeta suponga un cambio tan root como pensamos no se puede descifrar. Diremos, bueno, una cosa nueva que tienen que aprender los chavales en el cole. Eso sí, para los científicos será asombroso; querremos saberlo todo sobre esa vida, pero habrá miles de preguntas y pocas respuestas. Eso es lo más Estimulante.

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